¿Por qué se nos arrugan los dedos en el agua pero no otras partes del cuerpo?


“¡Mira, mamá, soy viejo!”, gritabas emocionado mientras le colocabas las manitas mojadas delante de los ojos a tu madre. Lo más divertido del baño era ese momento en el que, tras media hora a remojo, tus dedos empezaban a arrugarse como una pasa y convertían tus manos en las de un octogenario.

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Más allá de tus recuerdos infantiles, seguro que a lo largo de tu vida te has planteado en varias ocasiones por qué ocurre este fenómeno. Y por qué precisamente en las yemas de los dedos y no, por ejemplo, en la piel de la cara o de los muslos.

Hay ciertas partes de la piel, conocidas como piel glabra (piel sin ningún tipo de pelo) que se arrugan cuando se mojan. En el pasado, los científicos creían que todo formaba parte de un proceso de osmosis por el cual el agua expulsaba de la piel una serie de componentes y, en su lugar, quedaba la piel arrugada y parcheada. Pero ahora sabemos que no es así.

El arrugamiento de los dedos es una respuesta del sistema nervioso activo yestá causado por la constricción de los vasos sanguíneos de la piel. Este proceso se puede comprobar de forma muy sencilla en las operaciones quirúrgicas.

Los cirujanos se dieron cuenta de que si cortaban ciertos nervios de los dedos, la respuesta que provocaba las arrugas simplemente desaparecía. De hecho, la repuesta que hace que se nos arruguen los dedos se utiliza como método para determinar si el sistema nervioso simpático funciona en pacientes cuando no responde de otro modo.

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El arrugamiento de los dedos es una respuesta del sistema nervioso activo y está causado por la constricción de los vasos sanguíneos de la piel

Sin embargo, pese a que el origen de las arrugas en la piel parece estar muy claro, este proceso físico provoca varios debates. En primer lugar, ¿representa una adaptación evolutiva? Y en caso de serlo, ¿cómo ha evolucionado esa respuesta a la humedad de nuestros dedos a lo largo del tiempo?

Según explica el neurobiólogo Marcos Changizi en declaraciones a BBC, que se nos arruguen los dedos forma parte de un proceso de adaptación. Las manos humanas son algo así como los neumáticos para la lluvia de los coches y los dedos arrugados con surcos son una solución más óptima a la hora de trepar por zonas húmedas.

En 2011, Changizi y su equipo encontraron pruebas de que los dedos arrugados actúan como ruedas de lluvia, canalizando el agua fuera de los dedos de las manos y pies durante condiciones de humedad. Esto permitiría a los primates —en concreto humanos y macacos— mantener un mejor agarre.

En otras palabras, los surcos de la piel funcionan como sistemas de drenaje, similares al de los ríos. Pero, al contrario que las cuencas hidrográficas, los surcos de los dedos sirven para expulsar el agua. “El acto de presionar la punta del dedo hacia abajo sobre una superficie húmeda exprime el líquido de debajo del dedo a través de los canales”, explican los investigadores.

Pero esta situación no se da de manera automática. Las arrugas solo aparecen tras pasar alrededor de cinco minutos de exposición constante al agua. Además, descubrieron que esta respuesta se produce más rápidamente en el agua marina que en el agua dulce.

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Las arrugas solo aparecen tras alrededor de cinco minutos de exposición constante al agua

Esta adaptación puede ser útil a la hora de coger objetos húmedos, explica el investigador. Un estudio desarrollado por neurocientíficos británicos en 2013 llegó a esa conclusión tras el siguiente experimento. Los investigadores hicieron que 20 personas transfirieran 45 objetos diferentes de un recipiente a otro. En algunos casos, los objetos estaban secos y los dedos de los participantes lisos o arrugados. En otros, los objetos estaban húmedos.Los científicos llegaron a la conclusión de que los dedos arrugados permitieron a los participantes transferir los objetos húmedos con mayor agilidad. En el caso de los objetos secos, los dedos arrugados o lisos no notaron ninguna diferencia.

Por el contrario, un estudio de 2014 llevado a cabo por científicos alemanes encontraron lo opuesto. En el experimento alemán,los investigadores hicieron que 40 personas transfirieran 52 canicas de diferentes tamaños y pesos de un recipiente a otro. Y encontraron que no había diferencias significativas entre la capacidad de los participantes de manipular los objetos.

Para Changizi, ninguno de los dos estudios podría dar una explicación definitiva, ya que todos se han hecho en la seguridad de un laboratorio y no en la vida real.

“Si quieren comprobar si los dedos arrugados por la humedad pueden servir para agarrar cosas, deberían estudiarlo con árboles y cosas pesadas… no con pequeñas canicas. Con estos pequeños objetos no corres ningún riesgo de deslizamiento”, explicó el científico.

¿Su experimento ideal?

“Con practicantes de parkour. Los deportistas harían sus acrobacias urbanas en condiciones húmedas o secas y con los dedos mojados o secos. De manera segura, claro”.

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